Chasseurs de planètes
  • Éditeur québécois

À l’automne 1994, les astronomes suisses Michel Major et Didier Queloz s’affairent à étudier les résultats d’une observation faite avec le grand télescope France-Canada-Hawaï. Ils constatent qu’une étoile de la constellation de Pégase a un comportement bien étrange : elle oscille. Major et Queloz démontrent que le phénomène est dû à la présence d’une planète géante dans le voisinage de l’étoile. Leur découverte marque un tournant dans l’histoire de l’astronomie : pour la première fois, on repère une planète hors de notre système solaire. C’est le début d’une incroyable chasse aux exoplanètes.

À ce jour, plus de 3 000 exoplanètes de toutes catégories se retrouvent dans la gibecière des astronomes. Et ce ne serait qu’une question de temps pour que l’on puisse détecter des traces de vie sur l’une d’entre elles.

Depuis longtemps, philosophes et scientifiques se demandent s’il existe d’autres mondes habités, mais le perfectionnement des instruments de recherche nous donne enfin les moyens de prospecter plus loin que jamais dans l’univers.

Chasseurs de planètes est une synthèse admirable de l’aventure astronomique, un ouvrage aux croisements de la philosophie, de l’histoire et de la physique.

Table des matières

Table des matières
Chasseurs de planètes 1
Table des matières 6
Note au lecteur 13
Préface 14
Avant-propos 18
Prologue 20
1- Le premier chasseur de planètes 26
Au commencement, il y avait cinq planètes 26
Le paradigme antique en matière d’astronomie 30
Le premier chasseur de planètes 33
Les multiples mérites de Copernic 36
2- Un petit disque verdâtre 40
Hautboïste et astronome, cantatrice et astronome 42
Le Soleil élargit son domaine 44
La cérémonie du baptême 49
Uranus aujourd’hui 50
3- Une lacune à combler 54
Piazzi fête le nouveau siècle à sa manière 54
Chacun a sa propre conception des lois de la nature 56
Les lois de la nature 59
La loi de Titius-Bode 60
4- Cérès, l’arbre qui cachait la forêt 66
Deux découvertes qui n’arrangent pas grand monde 66
La famille s’agrandit 67
L’origine du système solaire 71
Une classification sommaire des corps qui composent le système solaire 76
5- Un astre plein de fantaisie 80
Une rebuffade 80
Une mauvaise surprise 82
Uranus, la planète rebelle 85
La planète troublante prend de la consistance 91
6- Deux chasseurs courent le même lièvre 92
Un jeune homme mal à l’aise 92
Un mathématicien sûr de lui 95
Le nationalisme ne date pas d’aujourd’hui 97
Neptune aujourd’hui 100
7- Après neptune 102
La découverte de Neptune offrede nouvelles perspectives 102
Le Verrier et Mercure 103
Adams et l’allongement de la durée du jour 109
8- Une planète sous X 114
Adams et Le Verrier se sont-ils trompés ? 114
La planète transneptunienne 116
Percival Lowell 118
Il y a canaux et canaux 120
Le décalage vers le rouge 122
9- Où l’on croit trouver ce que l’on cherchait 126
Lowell et la planète X 126
Lowell après Lowell 128
Clyde Tombaugh 130
Une planète toujours plus malingre 132
L’histoire de Cérès se répète avec Pluton 134
La planète X aujourd’hui 137
10- La pluralité des mondes 138
Au-delà du système solaire 138
La pluralité des mondes 140
La poésie ou la science 145
Cachez cette spéculation que je ne saurais voir 146
Les canaux de Mars 147
11- Les petits hommes verts 150
La jeune femme et le radiotélescope 150
De petits hommes verts ? 155
Le prix Nobel et les femmes 158
Les pulsars réservent encore des surprises 161
12- Une bouteille à la mer 162
À l’opposé du déchiffrement, le message aux générations futures 162
Un message aux civilisations inconnues 164
La rédaction d’un guide touristique interstellaire 166
Comment juger l’initiative de Sagan et Drake ? 173
13- Un message par radio 176
Qui lira la plaque de Pioneer 10 ? 176
Une émission radio plutôt que des vaisseaux spatiaux 179
Transmettre une image par radio 180
Les clés de lecture 181
De la plaque Pioneer 10 au message d’Arecibo 184
Quelle est l’universalité du mécanisme de réplicationreposant sur l’ADN ? 186
Le piège de l’anthropocentrisme 186
14- À l’écoute 190
Les extraterrestres parmi nous 190
La méthode scientifique n’est pas si ancienne 194
Les autres traces du passage des extraterrestres 196
À l’écoute 197
SETI 200
15- Avant les exoplanètes, un pulsar binaire 204
Les exoplanètes au 20e siècle : le point de vue se modifie 204
Comment détecter les exoplanètes ? 206
L’action de Jupiter sur le Soleil 208
L’astrométrie 210
Un pulsar original 211
16- Les pulsars, encore et toujours 216
Le pulsar binaire en tant qu’antenne 216
Un pulsar peut-il abriter un système planétaire ? 221
Et si l’on cherchait quand même des planètes autour d’un pulsar ? 223
Trois d’un coup 225
17- Une étoile peut-elle être brune? 228
Le pulsar binaire et le couple Soleil-Jupiter 228
La méthode des vitesses radiales 229
Un nouveau défi, la naine brune 232
Les naines brunes et les exoplanètes, deux gibiers comparables 236
18- Genève prend part à la chasse aux planètes 240
Vénus en transit 240
L’observatoire de Genève 243
Une histoire de spectrographe 245
Et si l’on confiait une autre mission au spectrographe ? 246
19- Jupiter prend un coup de soleil 250
Avec Élodie en Haute-Provence 250
Du mousseux et un gâteau de Manosque 251
Jupiter prend un coup de soleil 258
Le rôle du hasard dans les découvertes 260
20- Les exoplanètes aujourd’hui 262
D’autres méthodes au service de la recherche des exoplanètes 264
Faut-il donner des noms populaires aux exoplanètes ? 268
21- Le principe copernicien et la vie 274
Doit-on étendre le principe copernicien à la vie ? 274
D’où vient la vie ? 276
L’histoire de la vie sur Terre est-elle exemplaire ? 279
22- L’histoire de la vie en un clin d’œil 286
Retour sur l’histoire de la vie sur Terre 286
Des civilisations extraterrestres, vraiment ? 294
23- D’où venons-nous? 298
Annexe 1 304
Annexe 2 306
Glossaire 308
Bibliographie 320
Remerciements 324
Page vierge 325